Les Conférences Macy : pour une approche globale de l’individu et de la société. Partie IV

La cinquième conférence, qui porte le même intitulé que la précédente, se tient au printemps 1948.

Le premier jour est consacré au sujet du langage.

La rencontre est orchestrée par Gregory Bateson et Margaret Mead. Le groupe cybernétique reçoit un invité de marque en la personne de Roman Jakobson, considéré comme l’un des plus grands maîtres de la linguistique au XX ème siècle. Il est le fondateur, avec Nikolaï Troubetzkoy, de la phonologie moderne. D’origine russe, Roman Jakobson s’établit en Tchescoslovaquie en 1920, où il vivra jusqu’en 1939.

Pendant cette période, son activité est intimement liée à celle du Cercle Linguistique de Prague, à la fondation duquel il participe avec Troubetzkoy en 1926.

Dans ses « Remarques sur l’évolution phonologique du russe » (1929), Jakobson entreprend de montrer que la structure d’un système phonologique joue un rôle crucial dans l’évolution.

Il prend le contre-pied de la conception atomistique des néo-grammairiens, dépassant en même temps Saussure qui, structuraliste en synchronie, était proche des néo-grammairiens en diachronie.

Dans ses « Observations sur le classement phonologique des consonnes  » (1939), Jakobson esquisse sa conception des oppositions distinctives binaires : « Le système phonologique de chaque langue se laisse ramener à un petit nombre d’oppositions binaires, prises dans un inventaire universel relativement limité (…). Le phonème n’est pas la plus petite unité phonologique, et les voyelles se laissent analyser en termes des mêmes oppositions. » 1

Jakobson s’installe aux Etats-Unis en 1941. Il trouve asile à l’Ecole libre des hautes études, fondée par des savants européens exilés, surtout français. C’est là qu’il se lie d’amitié avec Claude Lévi-Strauss. En 1946, il est nommé professeur à l’université Columbia, qu’il quitte en 1949 pour Harvard où, jusqu’à sa retraite en 1967, il enseignera les langues et les littératures slaves, ainsi que la linguistique générale. A partir de 1957, il sera aussi professeur au Massachusetts Institute of Technnology, le M.I.T.

L’arrivée de Jakobson à Harvard et au M.I.T. a été décisive pour le renouveau de la linguistique générale dans le monde. Jacques Lacan évoque dans une note : « l’analyse purement linguistique des deux grandes formes de l’aphasie qu’a pu ordonner l’un des chefs de la linguistique moderne, Roman Jakobson. » 2

Une autre dimension du langage va également être explorée ce jour-là : la pensée paralogique et la théorie physiologique des psychoses. Warren McCulloch a invité le psychiatre et philosophe allemand Eilhard von Domarus. Celui-ci avait parlé en 1944 de « pensée paralogique » à propos de la schizophrénie.

A l’époque où McCulloch travaillait comme psychiatre à l’Hôpital d’Etat de Rockland (1932-1933), il avait appris de son collègue Continuer la lecture

Les Conférences Macy : pour une approche globale de l’individu et de la société. Partie III

Norbert Wiener explique qu’à l’été 1947, le groupe a décidé « d’appeler tout le domaine de la théorie du contrôle et de la communication, que cela concerne la machine ou bien l’animal, par le mot cybernétique, formé à partir du grec Kubernètès ou homme de barre ».

Ce choix est dicté par trois raisons :

« Reconnaître que le premier papier significatif sur les mécanismes de feedback est un article sur les régulateurs qui a été publié par Clerk Maxwell en 1868 ».1; « Reconnaître que le terme anglais pour régulateur (governor) est dérivé d’une corruption latine » « Rendre compte du fait que les servomécanismes d’un navire constituent bien sûr une des toutes premières formes des mécanismes de feedback, et des mieux développées ». 2.

  • La quatrième Conférence Macy

La quatrième conférence s’est tenue à New-York les 23 et 24 octobre 1947. Elle est intitulée : « Mécanismes causaux circulaires et feedback dans les systèmes biologiques et sociaux ».

Avant la conférence, Warren McCulloch adresse un compte rendu des trois premières rencontres à chacun des participants. Cette quatrième conférence va être marquée par la controverse entre Wolfgang Köhler et le groupe cybernétique.

W. Köhler met en évidence le concept d’Insight, défini comme la découverte soudaine de la solution à un problème sans passer par une série d’essais-erreurs progressifs.

Dans un compte-rendu du « Cybernétique » de N. Wiener qu’il a publié en 1951, W. Köhler a appuyé son scepticisme concernant les comparaisons entre la pensée humaine et les machines à calculer, sur l’absence d’insight dans les machines :

« Quant aux comparaisons maintenant populaires entre la pensée humaine et l’opération de machines à calculer, la réserve la plus grande semble être indiquée… De ce que N. Wiener dit dans Cybernétique, on n’obtient pas l’impression que les processus arrivant dans les machines sont fonctionnellement comparables à ceux qui arrivent chez l’homme pensant. Parmi leurs fonctions, il n’y a aucune qui peut être comparée à l’insight dans la signification d’un problème ». 3.

  1. Maxwell J.C, On Governors, Proc. Roy. Soc., London, 1868, 16, 270-283. Note de Norbert Wiener
  2. Wiener N., op. cit., 1948, 1961, trad. Pélissier A., 1995, p. 17.
  3. Köhler W., « review of Wiener’s Cybernetics (1948) » in Social Research, 125-130, 1951.

Les Conférences Macy : pour une approche globale de l’individu et de la société. Partie I

Après avoir abordés la question des origines de la cybernétique, nous allons à présent pénétrer au coeur de la Matrice : les Conférences Macy.

2. Les Conférences Macy

Les Conférences Macy, organisées à New-York par la Fondation Josiah Macy Jr à l’hôtel Beekman, 575 Park Avenue, à l’initiative du neurologue Warren McCulloch, réunirent à intervalles réguliers de 1942 à 1953, un groupe interdisciplinaire de mathématiciens, logiciens, anthropologues, psychologues et économistes qui s’étaient donnés pour objectif d’édifier une science du fonctionnement de l’esprit.

Le thème de la première conférence organisée en 1942 est l’inhibition cérébrale. Un certain nombre de scientifiques ont déjà remarqués l’existence d’analogies entre des procédés mécaniques ou présents dans la nature et les organismes vivants. N’y aurait-il pas des processus de régulation similaires, des causalités circulaires entre une machine à vapeur et le taux de concentration du sucre dans le sang, la pression osmotique, la température du corps ou encore le système nerveux ?

Des réflexions sur ces sujets sont déjà en cours, notamment au sein du célèbre Massachusetts Institute of Technology, le M.I.T.

Sont présents, entre autres, à cette conférence : le neuropsychiatre et mathématicien Warren McCulloch, le neurophysiologiste Arturo Rosenblueth, le couple d’anthropologues Gregory Bateson et Margaret Mead, le psychologue Lawrence Franck, le psychanalyste Lawrence Kubie, le psychiatre spécialiste de l’hypnose Milton Erickson, le mathématicien Norbert Wiener, l’informaticien Julian Bigelow, les physiciens John von Neumann et Heinz von Foerster.

Les participants marquent un fort intérêt pour les mécanismes de « causalité circulaire » qu’ils étudient dans leurs disciplines respectives. Continuer la lecture